문자의 발견

글을 쓰는 기술이 어떻게 상인과 통치자, 장인, 농부, 사제가 최초로 인간 문명을 일군, ‘역사’로 알려진 시대를 가져왔을까?

1. 기록의 시작

역사시대와 선사시대의 차이는 한마디로 간단히 말할 수 있다. 사람들은 글을 씀으로써 무슨 일이 언제 어떻게 일어났는지를 기록할 수 있었다. 다른 세대에 이야기를 전할 수 있게 된 것이다. 글을 쓰면서 이른바 ‘기록된 역사’라는 것이 시작되었고, 그 전의 모든 것을 우리는 ‘선사시대‘라고 부른다.

물론 글을 쓰기 전에도 이미 많은 이야기가 있었지만, 그런 이야기는 입에서 입으로 전해졋다. 때로 글로 써서 남기지 않아도 사라지지 않고 대대로 전해 내려오는 이야기들이 있지만, 그런 이야기는 정확하게 전달되기 힘들어 환상이나 신화로 둔갑하곤 한다.

이야기가 제대로 분석되고 정확하게 해석되도록 하려면 글로 써서 남겨야 하고, 그래야 시간이 흘러도 변하지 않는다. 인간의 ‘기록된’ 역사는 처음 글을 쓰면서 시작되었고, 그런 일은 중동에서 가장 먼저 나타난 문명들에서 약 5천 년 전에 일어났다. 

아마 문자가 없었다면 인간의 문명과 제국이 살아남기는커녕 나타나지도 않았을 것이다. 문자 덕분에 통치자들은 멀리서도 지워지지 않도록 새긴 칙병과 법, 군령으로 사람들을 통제할 수 있었다. 

2. 메소포타미아

수메르는 오늘날의 이라크 중심을 가로질러 남쪽으로 멀리 페르시아 만까지 뻗어 있었으며, 페르시아 만에서 인도양과 연결되었다. 수메르는 자연을 통제하려는 인간의 새로운 욕구가 인위적 세계를 건설하는 쪽으로 확장되어 처음으로 도시와 국가가 나타난 지역들 가운데 하나다. 

수메르는 초기에 정착한 인간 공동체가 살기에 완벽한 곳이었다. 1만 년 전에는 해수면이 낮았던 지점에서 거의 130미터나 올라가 세계적으로 이 지역의 기후가 습해진 덕분에 지금보다 농작물 기르기가 훨씬 좋았다. 기온이 올라가고 강우량이 줄어 중동이 오늘날 우리가 아는 모래투성이의 불모지가 되기 시작한 것은 약 5천 년 전부터다.

습한 기후는 겨울에도 비가 와야 하는 밀과 보리, 포도 같은 농작물을 기르기에 안성맞춤이었다. 게다가 이 지역의 산비탈과 산허리에서는 가축으로 길들이기에 딱 좋은 양과 염소, 소 같은 야생 동물들이 살고 있었다. 이런 동물들은 식량은 물론, 쟁기와 수레를 끄는 힘으로도 쓰고, 옷과 술.기름 등을 넣는 가죽 주머니, 가죽 제품을 만드는 재료로도 쓸 수 있었다.

고대에 최초로 수메르 도시가 나타난 메소포타미아는 유프라테스 강과 티그리스 강에 인간이 만든 관개용수로와 배수로, 저수지, 댐 같은 시설을 통해 근처에 있는 땅에 물을 공급하기에 안성맞춤이었다. 사람들은 일부러 논밭에 강물이 범람하게 해, 자기들이 인위적으로 선택한 농작물이 풍작을 이루기에 최적의 조건을 만들 수 있었다. 

3. 문명의 발달

중동에서는 수메르 외에도 두 개의 고대 문명이 큰 강 유역에서 발생했다. 하나는 이집트에 있는 나일 강 유역에서 발생했고, 하나는 이스라엘의 요르단 강 유역에서 발생했다. 

글자는 초기 인간 문명이 얼마나 발달된 문명이었는지를 가장 잘 보여주는 것 가운데 하나다. 글자를 쓰기 시작했다는 것은 곧 그곳에 사는 사람들 가운데 일부는 굳이 농사를 짓지 않아도 되는 장사꾼이었고 또한 일부는 교역을 해도 좋을 만한 것을 만드는 장인이었다는 말이다. 

문자 언어는 식량을 대량 생산하는 방법을 익히고 사람들 사이에 일을 효율적으로 분배하는 문명의 전형적 특징이다. 어떤 사람들은 여전히 식량을 채집하는 일을 전문적으로 하지만, 어떤 사람들은 질서를 유지하고, 어떤 사람들은 장인의 솜씨나 장사하는 솜씨를 발휘하는 문명 말이다.

4. 고대 문자의 발견

1845년 페르시아에서 이상하게 생긴 알 수 없는 고대 문자들이 빽빽이 새겨져 있는 석판에 덮인 고대 궁전의 성벽이 발견됐다. 이것은 오래된 낙서 같은 것으로 화려하게 장식된 단순한 왕궁이 아니었다. 몇 차례에 걸친 발굴 끝에 그곳에서 궁전 두 채와 큰 왕실 도서관이 발굴되었고, 알고 보니 그것은 성경에 나오는 니네베라는 고대 도시의 잔해였다. 

도서관은 기원전 627년에 죽은 아시리아의 마지막 왕 아슈르바니팔이 지은 것이었다. 위대한 왕이었던 아슈르바니팔은 학자이자 열렬한 수집가였다. 그 시대의 다른 왕들과 달리 아슈르바니팔은 읽고 쓸 줄 알았고, 복잡한 수학 문제를 풀 수 있는 것으로도 유명했다. 

레이어드와 그의 팀은 아슈르바니팔의 도서관에서 점토판을 무려 2만 점이나 발굴했다. 그 중에는 왕의 명단과 역사, 종교적인 글도 있고, 수학과 천문학 논문, 계약서, 법률 문서, 칙령과 칙서도 있었다. 이것들은 고대에 대한 놀라운 통찰을 제공했고, 언제 어디서 최초의 문명이 발생했고 그것이 어떠했는지에 대한 우리의 이해를 완전히 바꾸어놓았다.

물론 이 귀중한 점토판으로부터 유익한 정보를 얻으려면 먼저 점토판에 있는 텍스트를 읽는 법을 알아내야 했다. 그런데 우연히도 레이어드와 그의 팀이 니네베에서 점토판을 발굴하고 있을 즈음에 페르시아에서 복무하던 한 영국군 장교가 또 하나의 놀라운 발견을 했다. 설형문자 읽는 법을 이해하는 열쇠가 되는 발견이었다.

5. 고대 문자의 해석

현재 영국박물관에 있는 로제타석 1799년에 이집트에서 나폴레옹 군대가 발견한 유명한 돌이다. 여기에는 같은 구절이 세 가지 언어로 쓰여 있는데, 그 가운데 둘은 고대 이집트 상형문자이고 하나는 고대 그리스어다. 

1822년에 프랑스 학자 장-프랑수아 샹폴리옹은 로제타석에 새겨진 문자를 해독했고, 이로써 상형문자를 해석할 수 있는 길이 열렸다. 헨리 롤린슨이 이란과 이라크의 국경 지대에 있는 자그로스 산맥의 작은 산에서 발견한 것도 그것들 못지않게 놀라운 것이었다. 이라크의 바빌론에서 뻗어나온 고대의 길을 따라 늘어선 절벽 위에서 그는 바위에 새겨진 일련의 조각상을 발견했고, 그 조각상마다 밑에는 어떤 구절이 쓰여 있었다.

베히스툰 비문이라고 하는 이 조각들은 기원전 522년부터 485년까지 이 지역을 다스린 페르시아 왕 다리우스의 정복에 관한 이야기를 해준다. 로제타석과 마찬가지로 이 이야기도 세 가지 언어로 새겨져 있는데, 그것이 100미터 높이의 절벽에 있어 롤린슨의 발견 전에는 아무도 절벽에 새겨진 것을 읽으려고 하지 않았다.

1835년에 롤린슨은 절벽에 올라가 탁본을 떴다. 그는 텍스트의 첫머리는 페르시아 왕의 명단이라는 것을 발견했고, 그것은 그리스 역사가 헤로도토스의 <역사>에 있는 명단과 정확히 일치했다. 

이것을 단서로 삼아 롤린슨은 고대 설형문자로 쓴 글을 읽는 법을 알아냈고, 그의 노력 덕분에 그후 전문가들은 레이어드가 아슈르바니팔의 도서관에서 발견한 귀중한 점토판에 쓰여 있는 것들도 대부분 해독할 수 있게 되었다.

생명의 기원, 바다

생물이 육지를 개척하기 전에 바다에서 어떻게 선사시대 생물들이 나타나고, 물고기들은 어떻게 등뼈가 발달해 인류의 가장 오래된 조상이 되었을까?

1. 선사시대 생물

수백만 년 전에는 생물이 어떻게 생겼을까? 이것을 알아내는 가장 좋은 방법은 우리의 상상력을 이용해 바다로 뛰어들어 해저로 초내려가는 것이다. 우리의 여행은 먼저 바다에서 어떤 선사시대 물고기들과 헤엄쳐 올라오는 것으로 시작될 것이며, 그 다음에는 뭍에 올라 자연 최의 기는 벌레들을 경계하며 지구의 태곳적 숲을 걸을 것이다. 

그 다음 최초로 네 발 달린 동물이 바다에서 나타나 육지를 점령하는 것을 보고, 결국에는 공룡이 육지를 지배하지만 6550만 년 전에 일어난 대재앙으로 지구에서 사라지는 것을 볼 것이다.

도중에 우리는 우리 인류 호모 사피엔스가 어디서 왔는지도 발견하려고 할 것이다. 다윈은 모든 생물이 공통의 조상을 가지고 있드는 것을 알아냈다. 그렇다면 우리의 선사시대 친척들은 어떤 동물이었을까? 2억 세대 전에 살았던 우리의 할아버지의 할아버지들은 누구였을까?

우리는 우선 5억4000만 년에서 2억5200만 년에 해당하는 생물을 보게 될 것이다. 그 전에 먼저 과학자들이 생물을 어떻게 분류해 쉽게 참조할 수 있도록 하는지 잠시 살펴보자. 어떤 생물이 어떤 생물 집단에 속하는지를 결정하는 일은 아직도 과학이 풀어야 할 가장 큰 숙제 가운데 하나다.

2. 해면동물

해면동물은 아주 옛날 캄브리아기 바다에서 살았던 모든 동물 가운데 가장 단순한 것에 속했다. 오늘날에도 많은 유형이 살아 있다. 지금가지 약 5천 종이 발견되었으며 해저에서 바위표면에 딱 달라붙어 있다. 우리가 목욕할 때 이것을 쓰는 것은 온몸에 물을 흡수하는 구명이 있기 때문이다.

해면동물은 편모라고 하는 아주 작은 털을 이용해 바닷물을 쳐 이 작은 구멍으로 현미경으로나 볼 수 있을 정도로 아주 작은 영양분을 빨아들인다. 오랫동안 사람들은 해면동물이 식물이라고 생각했다. 해저에 뿌리박혀 움직이지 않는 듯이 보인 탓이다.

그러나 사실 해면동물은 인류의 먼 친척이다. 예를 들어 우리는 수선화보다 해면동물과 더 가까운 친척이다. 해면동물은 캄브리아기 가장 초기에 산 것으로 짐작되는 화석이 발견되기도 했다. 해명동물이 자갈처럼 깔려 있는 , 영국 옥스퍼드 주 패링턴에 있는 해면동물 자갈밭은 그런 화석이 발견된 곳으로 유명하다.

3. 산호

산호초에 대해서는 대부분의 사람들이 들어보았지만, 아마 이 거대한 건조물이 아주 작은 바다 생물이 수십만 년 동안 쌓은 것이라는 사실을 아는 사람은 그리 많지 않을 것이다. 말하자면 그 바다 생물은 조상의 뼈대 위에 집을 짓는 셈이다.

산호가 죽으면 그 뼈가 쌓여 물속에 거대한 산이 생기고, 이것은 미래 세대의 산호와 다른 바다 생물에게 아주 좋은 서식지가 된다. 전문가들은 오늘날의 바다 생물 가운데 거의 30퍼센트가 지구에서 가장 큰 산호초인 그레이트배리어리프에서 나왔다고 생각한다.  

캄브리아기 바다는 산호초로 가득했으며, 오늘날의 그레이트배리어리프처럼 생명체로 가득 차 있었다. 산호초는 갈라지고 구석진 곳이 풍부해 바다 생물이 살기에 완벽한 곳이다. 동굴과 갈라진 틈, 구석은 알을 낳거나 포식자로부터 몸을 숨기기에도 아주 좋고 그냥 잠시 쉬어가기에도 안성맞춤이다.

산호는 살려면 햇빛이 필요하다. 산호는 한 세대가 죽을 때마다 물속의 산이 점점 커지며, 따라서 산호초의 꼭대기는 늘 햇빛이 비치는 수면에서 멀리 떨어져 있지 않다. 그 가운데 많은 산호초는 수면을 뚫고 나와 인도양에 있는 세이셸 제도와 몰디브 제도 같은 유명한 관광지가 되었지만, 지금은 지구 온난화와 바닷물의 산성화로 위험한 처지에 있다.

산호초는 서로 다른 생물종 사이의 신뢰도를 놀라울 정도로 높이는 환경인 것 같다. 산호초에서는 예를 들어 작은 물고기가 큰 물고기를 청소해주는 것이 자주 보이고, 입 속에 들어가 이까지 닦아주는 것들도 있다.

이 작은 물고기들은 공동체를 이루어 자기들만의 독특한 청소센터를 운영해 큰 물고기들이 와서 쉬며 피로를 풀수 있게 해준다. 캄브리아기 바다의 산호는 자연계의 협력과 공동체 의식을 보여주는 아주 좋은 예다.

4. 해파리

해파리도 산호와 같은 친족에 속해 있지만, 둘은 같은 친족이라는 것이 무색할 정도로 전혀 친하지 않다. 우리는 이 친족, 또는 문을 자포동물이라고 부른다. 해파리는 해면동물처럼 원시 생물이지만, 종처럼 생긴 머리를 펌프처럼 움직여 헤엄칠 수 있다.

그러나 신경계가 아주 단순해, 감각기관도 없고 하나뿐인 구멍이 입 역할도 하고 항문 역할도 한다. 캄브리아기 바다에서 아주 흔했고, 어떤 것들은 사자만큼 강한 펀치력을 자랑했다.

오스트레일리아 연해에 사는 상자해파리지금까지 산 생물 가운데 가장 독성이 강한 생물의 하나로 손꼽힌다. 이것의 촉수에는 작살 같은 치명적인 무기가 달려 있고 작살 안에는 코일 같은 관이 있어, 누가 성가시게 굴면 화살 같은 실을 쏘아 몸을 마비시키는 독을 주입한다. 이 적의에 불타는 중무장한 가공할 생물은 계속 새로운 작살을 만들어낸다.

해파리는 떼를 지어 사냥을 한다. 캄브리아기 바다에서는 해파리들이 거대한 무리를 이루어 밤에는 수면에 올라와 녹조식물을 먹고 낮에는 오징어 같은 물고기들에게 잡아먹히지 않으려고 물속 깊이 들어가는 것을 볼 수 있었을 것이다.

해파리는 물론 해면동물보다 인간과 더 가까운 친척이다. 해파리도 최초로 세포조직이 생긴 생물 가운데 하나이기 때문이다. 시간이 니자면서 이런 세포조직은 진화해 심장과 허파 같은 특수한 기관이나 신체 부위가 되었다.

 5. 암모나이트

6550만 년 전에 공룡이 멸종되었을 때 다른 많은 생물종들과 함께 죽어 수백만 년 동안 멸종 상태였지만, 화석 사냥꾼이라면 누구나 이것을 알아볼 것이다. 이 독특한 나선형 화석은 여기저기서 불쑥불쑥 나타난다. 뱀처럼 생겼지만, 사실 이것의 가장 가까운 친척은 오늘날의 낙지와 오징어 같은 두족류다.

암모나이트는 약 4억 년 전인 데본기에 처음 나타났다. 이 동물의 살아 있는 부분들은 가장 나중에 생긴 가장 큰 방에 들어 있었다. 껍질은 날카로운 이빨을 가진 포식자들을 막기에 아주 좋은 보호 장비였다. 암모나이트 화석에서 이발 자국이 발견되기도 하는데, 이것은 반갑지 않은 공격이 남긴 상처다.

암모나이트는 아주 오랫동안 껍질 속에 몸을 숨길 수 있었다. 공격을 받으면 방으로 들어오지 못하도록 방문을 걸어 잠그는 장치가 있었다. 매우 크게 자랄 수도 있어, 영국 남부에서 발견된 한 화석은 길이가 2피트가 넘고, 독일에서 발견된 화석은 지름이 6피트가 넘는다. 암모나이트 껍질은 아주 좋은 화석을 만들어, 사람들은 수백 년 동안 그것을 수집했다.